Atolón

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Un atolón es una isla madrepórica oceánica, por lo general con forma de anillo más o menos circular, o también el conjunto de varias islas pequeñas que forman parte de un arrecife de coral, con una laguna interior que comunica con el mar. Los atolones se forman cuando un arrecife de coral crece alrededor de una isla volcánica, la cual posteriormente se hunde en el océano.

Como se forma un atolón

Darwin publicó una explicación de la formación de atolones de coral en el Pacífico Sur (1842) basada en las observaciones hechas durante su viaje de cinco años a bordo del HMS Beagle (1831-1836). Su explicación, que sigue siendo aceptada como básicamente correcta, implica la consideración de que varios tipos de islas tropicales — empezando por las islas volcánicas más elevadas, continuando con los arrecifes de barrera, y terminando con los atolones — representan una secuencia de subsidencia (hundimiento) gradual de lo que comenzó como un cono volcánico oceánico. Darwin razonó que un arrecife de coral desarrollado alrededor de una isla volcánica en el océano tropical, crecerá hacia arriba a medida que la isla se hunde, formando tarde o temprano un gran arrecife coralino, como el representado, por ejemplo, por Bora Bora. Esto ocurre porque la parte externa del banco se mantiene por sí misma próxima al nivel del mar por su crecimiento biótico, mientras la parte interior del banco se rezaga en su crecimiento, dando lugar a una laguna, porque las condiciones en el interior son menos favorables para los corales y las algas calcáreas, responsables de la mayor parte de crecimiento del arrecife. Durante ese proceso, la subsidencia lleva al viejo volcán a encontrarse por debajo del nivel del mar, pero no así a los bancos de coral, que no dejan de crecer mientras la isla se hunde, manteniendo la máxima actividad biológica donde las condiciones le son óptimas, al ras del agua. Al llegar a este punto, la isla que nació como un cono volcánico, se ha convertido en un atolón, una isla coralina de forma anular.

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Como los atolones son producto del crecimiento de organismos marinos tropicales, estas islas sólo se encuentran en aguas cálidas en los trópicos. Islas volcánicas ubicadas más allá de las zonas donde la temperatura del agua es la adecuada para el crecimiento de los organismos marinos que forman los corales, se hunden y son erosionadas en la superficie. Una isla que se ubica donde la temperatura del océano es apenas suficientemente caliente para el crecimiento del filón ascendente para compensar el hundimiento, se dice que está en el Punto de Darwin. Las islas más polares se desarrollan hacia montañas marinas o guyots; las islas más ecuatoriales se desarrollan hacia atolones (por ejemplo Atolón Kure).

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Reginald Aldworth Daly ofreció una explicación algo diferente de la formación de un atolón: los mismos serían islas desgastadas por la erosión (olas marinas y corrientes oceánicas) durante el último retiro del nivel del mar (ocurrido en la era glacial) de aproximadamente 100 metros por debajo del nivel actual del mar, se desarrollaron como islas coralinas (atolones) (o arrecifes coralinos sobre una plataforma que rodea una isla volcánica no completamente desgastada) cuando el nivel del mar gradualmente se elevó al derretirse los glaciares. El descubrimiento de la gran profundidad del remanente volcánico bajo muchos atolones, favorece la explicación de Darwin, aunque pueda haber poca duda que el nivel fluctuante del mar ha tenido una influencia considerable sobre los atolones y otros filones.

Tamaño

La mayor parte de los principales atolones del mundo están en el Océano Pacífico (con concentraciones en las Islas Tuamotu, Islas Carolinas, Islas Marshall, Islas del Mar de Coral, y los grupos de isla de Kiribati y Tuvalu) y Océano Índico (los Atolones de las Maldivas, las Islas Laccadive, el Archipiélago Chagos y las Islas Externas de las Seychelles). El Océano Atlántico no tiene ningún gran grupo de atolones, otros que ocho atolones al este de Nicaragua que pertenece al departamento colombiano de San Andrés y Providencia.

Atolones y barreras de coral

El mar del Coral se llama así porque tiene las aguas y el clima ideales para que allí se desarrollen los corales. Los corales son seres vivos que se desarrollan en colonias y segregan una sustancia dura con la que forman ramificaciones calcáreas.

Cuando mueren, el agua del mar hace que mediante una serie de reacciones químicas se conviertan en roca. Por eso, uno de los factores que hay que tener cuenta cuando se analiza la geografía física de Oceanía son las formas del relieve que proceden del coral. Las dos formaciones coralinas más características son los arrecifes coralinos y los atolones.

Paralela a la costa nordeste de Australia, hay una gran barrera de arrecifes que va desde el cabo York hasta el trópico de Capricornio, llamada Gran Barrera de Arrecifes. Esta barrera se ha ido formando con capas y capas de coral. Tiene trescientos metros de altitud y unos dos mil kilómetros de longitud.

Los atolones son islas de coral en forma de anillo que rodea, total o parcialmente, una laguna profunda de agua marina, denominada lagoon. En muchos casos, el hecho de que las islas sean circulares obedece a que los corales se han dispuesto en torno a los restos de un antiguo volcán.

Casi todos los atolones que existen en el planeta se encuentran en el océano Pacífico y forman parte de Oceanía.

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